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Texte : Dinosaures.
   
Oeufs de dinosaures
Photo : Oeufs de dinosaures, Leptoceratops gracilis.
Oeufs de dinosaures, Leptoceratops gracilis
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Comme tous les reptiles, les dinosaures pondent des oeufs, mais il est très rare d’en découvrir à l’état de fossile. La première découverte consignée remonte à 1859 en France. Depuis, on en a exhumé dans au moins 220 sites du monde entier, et notamment au Canada.

Selon les espèces, les oeufs varient en taille. C'est au milieu des années 1990 en Chine que l'on a mis au jour les plus gros oeufs fossiles de dinosaure datant du Crétacé supérieur. Ces oeufs mesurent plus de 60 cm (2 pi) de longueur et environ 20 cm (8 po) de diamètre.

Des oeufs fossiles et des restes de dinosaures ont été trouvés par le passé. Jusqu'à tout récemment les paléontologues interprétaient cette association de la façon suivante : les dinosaures étaient en train de voler des oeufs au moment où s'est produit le désastre (une tempête de sable, par exemple) qui les a ensevelis sous les sédiments. Mais une découverte réalisée en Mongolie au milieu des années 1990 a commencé à semer le doute dans les esprit : un oeuf contenant le squelette d'un embryon de dinosaure oviraptoridé. Or cet oeuf était semblable à ceux que l'on avait trouvés en pile sous un squelette d’oviraptoridé adulte. Plus tard, on mit au jour, dans des pays différents, deux autres oviraptoridés sur une couvée d'oeufs. Cela laisse à penser que la mère dinosaure était en train de pondre les oeufs et non pas de les voler.

Les dinosaures pondent les oeufs soit à la manière des reptiles actuels, soit un peu à celle des oiseaux.

La forme la plus primitive de ponte existe encore chez les reptiles modernes. Les dinosaures qui y avaient recours sont les ornithischiens ou dinosaures à bassin d'oiseau. Ces dinosaures ont vécu jusqu'à la grande extinction. Chez les ornithischiens, les oeufs fossiles, de forme ronde, se trouvent généralement pêle-mêle, au nombre de 20 à 30 par nid. Les paléontologues estiment qu’ils sont pondus en une seule séance, comme chez les tortues et les crocodiles actuels.

L'autre forme de ponte apparut plus tard au sein d'un groupe de dinosaures appelés saurischiens (ou « à bassin de lézard »), comme les oviraptoridés. Ces dinosaures ont également existé jusqu'à la grande extinction. Selon les paléontologues, ils représentent un maillon évolutionnaire entre les reptiles et les oiseaux. Les nombreuses similarités concernant la ponte viennent étayer cette hypothèse.

Les saurischiens pondent des oeufs oblongs légèrement ovoïdes, c'est-à-dire qu'une extrémité est un peu plus étroite que l'autre. Au nombre de 30 à 40 par nid, les oeufs sont pondus en paires et disposés en cercle, comme les rayons d'une roue. En 2005, on a mis au jour un oviraptoridé avec une paire d'oeufs non pondus. Cela laissait à penser que la femelle pondait ses oeufs par deux, à quelques jours d'intervalle entre les paires. Elle pouvait donc prendre plusieurs jours ou plusieurs semaines pour terminer sa couvée.

Les habitudes des saurischiens ressemblent à plusieurs égards à celles des oiseaux. Ces derniers ont en effet des oeufs d'une forme ovoïde marquée et pondent à intervalle d'au moins une journée. En revanche, les oiseaux ne pondent qu'un oeuf à la fois et leur nid en contient beaucoup moins.

Malgré ces différences, les ressemblances (squelettes et plumes) observées entre les oiseaux et certains dinosaures (les oviraptoridés et d'autres dinosaures proches des oiseaux sur le plan évolutionnaire) incitent de nombreux paléontologues à penser que les oiseaux descendent des dinosaures et plus particulièrement des saurischiens.

De fait, de plus en plus de scientifiques vont jusqu'à affirmer que les oiseaux sont des dinosaures : des dinosaures volants. Cela signifierait donc que les dinosaures ne sont pas éteints et que les oiseaux ne devraient pas former une classe à part, au même titre que les reptiles ou les mammifères. Ils devraient plutôt faire partie d'un groupe de dinosaures, lui-même compris parmi les reptiles. Bien des points restent à résoudre avant de trancher cette question.


Autres images
Photo : Oeufs de dinosaures, species unknown/espèce inconnue. Photo : Un dinosaure, Hypacrosaurus altispinus.


Texte: Des dinos en 3D! Regardez-les surgir du néant dans des animations époustouflantes. Manipulez des modèles 3D de fossiles à votre guise. Photo: image de l'animation Un bout de chemin avec un Chasmosaure.


Notice bibliographique pour un usage personnel :
« Oeufs de dinosaures ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
Dernière mise à jour :  (Site Web consulté le

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